Dit verhaal verscheen eerder in de nrc.next.

BOONE, NC – Amerikaanse scholieren geven gemiddeld 919 dollar uit aan één Prom Night. Of liever: het zijn vooral de ouders die diep in de buidel tasten. “Pfff, nog eens 100 dollar voor het vermaken van de jurk.”
Tekst en foto’s: Sanny Visser

“Wat denk je, zijn mijn schouders te breed voor deze jurk?” Rebecca (17) staat op een krukje voor de spiegel in jurkenwinkel South’s Clothiers in Boone, North Carolina. Ze houdt haar haar op in een paardenstaart, laat het weer vallen en concludeert: “Ze zijn sowieso te breed om mijn haar op te steken.” Om haar heen staan vier vriendinnen die allemaal roepen dat ze er beautiful uitziet. Haar vriendje TJ (17) zit onderuitgezakt op de bank en vindt dat alles haar toch wel staat. “I love you anyway”, voegt hij er aan toe. Er was al geen weg meer terug voor Rebecca; de jurk is betaald en op maat gemaakt. Ze wil niet zeggen hoeveel de jurk in totaal heeft gekost, maar zeker meer dan 500 dollar.

Corsages, haar, nagels…

Uit een landelijke enquête van Visa Inc. onder 3.000 Amerikaanse huishoudens blijkt dat de gemiddelde kosten voor één Prom Night, per scholier, 919 dollar zijn. Waar zit het ‘m in, die honderden dollars? Onder andere het Promprosal (iemand vragen om je date te zijn), de jurk, smoking, corsages, een fotograaf, haar, make-up, nagels, een diner met andere stelletjes vooraf, de limousine en het ticket voor het bal zelf (soms bijna 100 dollar). In South’s Clothiers is de stress een week voor het feest voelbaar. Is dit wel dé jurk? Sluit het bovenlijfje goed aan? Valt daar nou al een strass-steentje op de grond? “Er ligt een hoop druk op voor de leerlingen”, beaamt één van de moeders.

Prom_Night_2

Confetti-kanonnen

Het begint allemaal met een Promprosal; het aanzoek voor je toekomstige Prom-date. Een romantisch en creatief aanzoek ligt in de lijn der verwachting. Liefst publiekelijk, dat scoort goed op Facebook. Gemiddelde kosten volgens de enquête: 324 dollar. TJ vindt dat wel een erg hoog bedrag, maar legt uit dat het ‘definitely a thing’ is. Hij praat er dagelijks over met vrienden. Wat er zoal bedacht wordt? Sommigen hangen ergens een spandoek op of roepen het om in het football stadion. TJ: “Een vriend van mij schreef heel groot ‘Prom?’ op de auto-achterruit van zijn meisje. Toen ze aan kwam lopen gingen er allemaal confetti-kanonnen af.” Eén van de andere meisjes in de winkel laat een filmpje van haar Facebookpagina zien: “Kijk, mijn vriendje had een spoor van rozenblaadjes gelegd, vanaf de garage naar mijn slaapkamer.” Boven haar bed vormt een lichtsnoer de tekst ‘Prom?’ en daaronder ligt ‘I Love You’ in rozenblaadjes. Hij gaf haar ook een zilveren ketting.

Eén keer aan

Dan de jurk: die wordt maanden van tevoren uitgezocht, maar wel pas nadat je zeker weet dat je een Prom-date hebt. De verkoopsters van South’s Clothiers houden in een grote map bij wie wat voor jurk koopt, én op welke school het meisje zit. Twee meiden met dezelfde jurk op één feest? Absoluut ondenkbaar volgens verkoopster Caroline. En ja, het gebeurt weleens dat een meisje de jurk wil die nét door een ander gekocht is. Dan volgt er een moment van grote teleurstelling. Maar, weet Caroline, achteraf zijn ze haar toch dankbaar. In dezelfde jurk verschijnen is erger.

De jurken bij South’s Clothiers kosten tussen de 200 en 750 dollar. Er is een speciaal rekje met jurken onder de 200 dollar. Theresa Foxx is blij dat ze voor haar zoon komt. Ze kijkt snel om haar heen of niemand haar hoort: “De jurken zijn zo duur. En je draagt ‘m één jaar en daarna doe je er niks meer mee.”

Veel tinten blauw

Een smoking kan wel gehuurd worden en een belangrijk onderdeel is het gilet: dit moet exact matchen bij de kleur jurk van je date. Cindy Blust uit Hickory staat met haar zoon Graham (17) in de hoek bij de smokings. Het wordt een slank model, de allernieuwste van Michael Kors. Ze laat een foto zien van de blauwe jurk die haar zoons vriendinnetje zal dragen. Met een dik Southern accent: “Isn’t it beautiful? Staat haar prachtig. Maar we moeten morgen terugkomen met een betere foto, want er blijken toch wel erg veel tinten blauw te zijn.” Graham lacht beleefd zijn slotjes beugel bloot en laat het gelaten over zich heen komen.

Ouders betalen 73%

“Pff, nog eens honderd dollar voor het vermaken van de jurk.” De moeder van Madison staat bij de kassa en kijkt naar haar dochter: “Ik hoop maar dat je het waard bent.” Volgens de enquête dekken ouders gemiddeld 73% van de kosten voor Prom Night. Verkoopster Caroline: “Ik heb moeders gezien die een jurk van 700 dollar kochten voor hun dochter en nog kon er geen bedankje vanaf. Dat baart me wel zorgen hoor, waar zijn je moralen denk ik dan?”

Prom_Night_3

Credit card schuld

Twee dagen voor het feest zitten ruim twintig werknemers gebogen over handen en voeten in nagelsalon Natural Nails in Boone. Terwijl Elizabeth Vitix (16) door elkaar wordt geschud in de massagestoel, probeert ze zich te herinneren hoe duur haar jurk was. “Ergens rond de 300 dollar. Maar mijn moeder heeft betaald.” Moeder Jocelin kijkt vanaf een afstandje toe. “Het is een schatje.” Lachend: “Alleen wil ik vanaf nu wel elke dag horen dat ik een super moeder ben, hoor je dat Elizabeth? Nou ja, als ouders zet je hiervoor geld opzij of je eindigt met een never ending credit card schuld.”

Super saai

Waarom is het eigenlijk zo’n big deal? Ally Miller (19) uit Boone heeft net haar nagels mat zwart laten lakken – “Dat leidt minder af van de jurk” – en gaat dit jaar naar haar laatste Prom Night. “Als klein meisje droom je er al van; de jurk, het optutten.” Haar vriendin Ali Maupin (18) vult aan: “De films doen je ook wel graag gelóven dat het iets heel groots is. Maar het optutten en de after party’s zijn het belangrijkst. Vorig jaar was ik maar een halfuur op het bal zelf. Super saai.”

Volgens de moeder van Keiley, die wacht tot haar dochter uit het pashokje komt in Southier’s Clothier, is het al het geld meer dan waard. “Voor de herinneringen, het is toch een mijlpaal.” Maar ja, het houdt hierna niet op. “Straks krijgen we graduation (van high school, red.), dan moet er een feest gegeven worden, uitnodigingen verstuurd, een fotograaf ingehuurd. En wist je dat ze nu in de brugklas ook al ballroom feesten doen?”


Prom Night wordt gevierd op high schools in de maanden mei en juni om het schooljaar af te sluiten. In het één na laatste jaar van high school mag je voor het eerst naar het feest. Deze leerlingen zijn meestal zeventien jaar en worden juniors genoemd. In het laatste jaar, als senior, betekent Prom Night het einde van je high school periode. In Amerika zijn er niet zoals hier verschillende niveaus op de middelbare school, alle leerlingen zitten tot hun achttiende op een high school.

Visa Inc. houdt elk jaar een landelijke enquête onder 3.000 huishoudens. Huishoudens met een jaarlijks inkomen onder de 50.000 dollar schatten hun kosten voor Prom Night dit jaar op 1.109 dollar. Huishoudens met een inkomen ónder de 25.000 dollar verwachten juist meer te spenderen: gemiddeld 1.393 dollar per kind.